Cómo escribir un ensayo de antropología

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por NICOLA JONES

Para los académicos acostumbrados a la idea de “publicar o perecer”, la escritura puede parecer una habilidad bien practicada e incluso perfeccionada. Pero probar un nuevo estilo de escritura para una nueva audiencia, desde la elaboración de un tuit hasta la redacción de un ensayo para el público en general, puede ser un desafío intimidante, incluso para los profesores más experimentados.

Si estás luchando con este esfuerzo, no te desesperes. Formo parte del equipo de la revista SAPIENS, que cuenta con un equipo de editores expertos (incluyéndome a mí) con décadas de experiencia transformando las palabras de los académicos en ensayos perspicaces, claros e interesantes.

Una de las preguntas más básicas que nos hacen es: “¿Cómo escribo un ensayo?”. Este artículo proporciona un marco y un punto de partida.

Hay dos cosas que debes conocer íntimamente antes de comenzar: tu audiencia y tu punto central. Si sabes estas cosas, el resto será mucho más fácil. Una vez que hayas resuelto esos dos elementos centrales, hay una fórmula básica que puedes dominar para casi cualquier ensayo.

Algunos de tus lectores son antropólogos, pero la mayoría no lo son. Piensa en tu lector como alguien que es muy inteligente pero que no tiene conocimientos en tu área de especialización. Recuerda que ni siquiera otro antropólogo conocerá necesariamente tu área temática, la política de tu país o lugares de estudio, o la jerga de tu especialidad. Tu ensayo debe estar lleno de profundidad y conocimiento, proporcionando nueva información y perspectivas incluso a colegas cercanos, pero también debe incluir antecedentes y contexto básicos para que cualquiera pueda seguirlo fácilmente.

Un consejo simple es imaginar que estás en un cóctel y la conversación se ha convertido en algo de lo que sabes mucho. Quieres inyectar algo de información a la conversación. Quieres emocionar, deleitar e informar a la persona con la que estás hablando. Ese es tu trabajo y el estado de ánimo en el que deberías estar cuando levantes el lápiz (o levantes los dedos sobre el teclado).

Recuerda que no estás escribiendo una charla académica o un artículo o una propuesta de subvención, donde tu misión principal puede ser sumergirse directamente en los detalles, impresionar a tus colegas o a un panel de revisores, o reconocer a otros en el campo. Las palabras de moda, la jerga y las citas formales no sirven aquí.

Los lectores se involucran con tu ensayo no porque tengan que hacerlo, sino porque quieren. Capta su atención y agárrate fuerte. Como los antropólogos saben mejor que nadie, los seres humanos han evolucionado para contar y escuchar historias alrededor del resplandor de una fogata. Aprovecha este conocimiento y asegúrate de contar una historia completa con personajes, tensión y sorpresas.

Los antropólogos a menudo tienen investigaciones etnográficas o un sitio de excavación del que hablar: personas reales que hacen cosas reales en tierra real. ¡Lástima el pobre químico que tiene personajes menos evocadores como átomos y elementos!

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El siguiente fundamento es tener un punto. Es posible que sepas mucho sobre un tema, pero un ensayo debe ser más que una descripción general de un tema. Necesitas expresar un punto de vista único (preferiblemente sorprendente).

Deberías ser capaz de expresar el núcleo de tu punto principal en una sola oración que contenga un verbo fuerte. Para tener una historia, alguien o algo debe estar haciendo algo: por ejemplo, luchar contra una crisis, obtener una mirada, identificar un problema o responder una pregunta. Esta declaración puede incluso convertirse en el título de tu ensayo. Un artículo de opinión, por cierto, es una bestia muy similar a un ensayo, pero su objetivo es, por definición, una expresión de lo que está mal en el mundo y cómo solucionarlo.

Una vez que sepas lo que está escribiendo y para quién, puedes escribir.

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Un ensayo sólido contiene algunos elementos básicos.

Un colega mío observó una vez que escribir es como ciertos estilos de jazz: la improvisación se superpone con algunas reglas estándar para hacer algo hermoso. Hasta que domines los conceptos básicos, es más seguro seguir estrategias sencillas para evitar tocar accidentalmente algo discordante e incomprensible.

De acuerdo con el tema musical, ofrezco siete notas para tocar en tu pieza.

Uno: una pista

Este párrafo abre tu ensayo. Debe captar la atención del lector. Puedes utilizar una anécdota, una historia o un hecho impactante. Pinta una imagen para poner al lector en un momento y lugar especiales contigo.

Resiste la tentación de confiar en estereotipos o escenas de uso frecuente. Proporciona algo novedoso y convincente.

Dos: un párrafo loco

Esta sección captura tu punto en pocas palabras. Por lo general, repites la esencia de lo que dirá tu título, pero lo amplías un poco. Un buen párrafo de nueces (o “nutgraf”, para usar alguna jerga periodística) es de gran ayuda para tu lector. Es como una señal para hacerles saber lo que se avecina, brindándoles tanto una sensación de seguridad como de anticipación, lo que puede hacer que estén dispuestos a emprender este viaje contigo durante las próximas mil palabras.

La nuez es a menudo el párrafo más importante, pero a veces también es la nuez más difícil de romper. Si puede escribir este párrafo, el resto será fácil.

Recuerda incluir en tu nuez, o en algún lugar cercano, una “clavija”: algún evento del mundo real en el que pueda colgar tu ensayo, como colgar tu abrigo en un gancho en la pared, para colocarlo firmemente en el tiempo y el espacio. ¿Tu punto de vista se relaciona con algo que está sucediendo en el mundo, como el movimiento Black Lives Matter, un cambio de política, una nueva excavación arqueológica u objeto de museo, o tal vez una pandemia? ¿Se relaciona con un día festivo, como Halloween, o una temporada? ¿Publicaste recientemente un artículo o un libro sobre el tema? ¿Por qué debería tu lector seguir leyendo ahora mismo?

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Tres: quién eres

Hazle saber a tu lector en qué eres un experto, qué has hecho para convertirte en un experto y por qué debe confiar en su punto de vista.

Tu firma se vinculará a información biográfica que declara que eres un antropólogo de tal o cual variedad en tal o cual universidad o instituto, pero el ensayo en sí debe especificar que, por ejemplo, has pasado décadas en una determinada comunidad o que encuestaste a cientos de personas afectadas por un problema. A veces, tus propios datos personales (tu raza, tu nacionalidad, tu herencia, tus experiencias vividas) también pueden influir en tu experiencia o historia. (Fíjate cómo introduje mi propia experiencia en el segundo párrafo de este artículo).

Cuatro: antecedentes y contexto

Después de la sección de apertura, el ritmo de tu ensayo puede ralentizarse un poco. Cuéntale al lector un poco más sobre la situación, el lugar, la percepción o las personas sobre las que estás escribiendo. ¿Cuál es la historia? ¿Cómo llegaron las cosas a ser como son? ¿Por qué esta situación, lugar o hallazgo es importante para el resto del mundo? ¿Por qué es importante y por qué a ti personalmente te interesa tanto?

No te desvíes demasiado del camino: cada párrafo debe continuar hablando y apoyando tu punto principal. Es un ensayo, no un libro. Mantenlo simple.

Cinco: los detalles

Amplía tu punto. Proporciona detalles, hechos, anécdotas o evidencia para respaldar tu punto y contar una historia. Quizás tengas citas de personas que entrevistaste o estadísticas detrás de algún aspecto de la antropología médica. Esos detalles son la carne de tu pieza. ¿Qué información puedes aportar?

Respalda tu punto de vista con hechos y proporciona enlaces a evidencia firme (como trabajos de investigación publicados, por ti mismo u otros) que respalden cualquier afirmación. Espolvorea una oración breve y concisa ocasional para recalcar tu punto.

Seis: contrapunto

Si su punto de vista es controvertido, reconócelo. Hazle saber al lector qué grupos están en desacuerdo contigo y por qué, y cuáles son sus contraargumentos.

Este enfoque aumentará tu credibilidad. Si tu punto se contrapone a lo que la mayoría de los lectores pensarán, reconócelo también. Anticípate a reacciones comunes y enfréntalas de frente.

Siete: conclusión

Resume tu punto, resume tu argumento o quizás espera con ansias lo que debe hacerse a continuación. (Pero no te limites a decir: “Se necesita más investigación”, lo cual siempre es cierto y demasiado amplio para brindar información útil.) Deja a tu lector una sensación de satisfacción en lugar de un deseo de más o un sentimiento de confusión.

A veces es bueno tener un punto final que termine tu pieza con una patada. Si tu ensayo es divertido, este “truco” podría estar diseñado para hacer reír al lector. Si se trata de un problema social grave, podría recalcar lo que está en juego. Si tu ensayo es personal o reflexivo, podría ser una experiencia que cristalice tu punto. Para un artículo de opinión, puede ser una llamada a las armas.

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Un ensayo en su conjunto debe decirle al lector: “Mira el mundo a través de mis ojos y verás algo nuevo”. Tu objetivo es iluminarlo de forma clara y entretenida.

El trabajo de tu editor, por cierto, es ayudarte a hacer todo esto: formular tu punto de la manera más clara y firme posible, y pedirte una anécdota o historia para que ese punto cobre vida. El trabajo de tu editor no es alterar tus ideas o forzarte a entrar en un terreno incómodo, ni es poner las cosas de una manera que tú no las dirías o hacer que tu voz sea irreconocible. Si eso sucede, asegúrate de hablar.

Recuerda que si su editor está malinterpretando tu texto, tus lectores seguramente también lo malinterpretarán. Si tu editor tropieza con un punto, o tropieza con tu fraseo, también lo harán tus lectores. Los editores son expertos en identificar problemas en una pieza, pero no necesariamente expertos en cómo solucionarlos; conviértelo en tu trabajo.

Existen muchos, muchos puntos sutiles de la escritura más allá de lo que he incluido en esta guía. El escritor interesado tal vez desee leer un breve libro repleto de fantásticos consejos: The Science Writers ‘Essay Handbook: How to Craft Coaching True Stories in Any Medium.

Y hay algunas consideraciones que son particulares o prominentes en la escritura antropológica, como la presentación ética y la protección de tus fuentes y la importancia de la escritura original, incluso al volver a contar los mismos cuentos que has publicado antes. Tus editores pueden ayudarte a abordar todos estos desafíos.

Escribir para el público en general tiene muchos beneficios. Ayuda a convencer a los financiadores y decanos universitarios de que tu área de interés es importante. Puede contar para tu solicitud de permanencia o elevar el perfil de tu institución. Quizás lo más importante es que puede ayudarte a fortalecer tu propia escritura y aclarar tus ideas en tu propia mente, cimentando tus conclusiones o estimulando ideas para futuras investigaciones. Alejarse de tu audiencia, métodos y formas de pensar habituales es una excelente manera de obtener conocimientos novedosos.

Escribir para el público trae sus ideas importantes a un mundo más amplio e incluso puede ayudar a cambiar ese mundo para mejor.

Fuente: Sapiens/ Traducción: Alina Klingsmen

Antropologías
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Observatorio de ciencias antropológicas.

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